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JOSEPH PRIESTLEY

Warum heißt der Sauerstoff eigentlich Sauerstoff? In jedem Lehrbuch steht, dass es sich um ein geschmack- und geruchloses Gas handelt, das Lebewesen für ihre Stoffwechselprozesse benötigen. Der Sauerstoff war ursprünglich als wichtiger Bestandteil vieler Säuren identifiziert worden. Als man herausfand, dass es Säuren gibt, die keinen Sauerstoff enthalten, wie etwa die Salzsäure, war es zu spät. Der Name Sauerstoff (lateinisch „Oxygenium“, chemisches Zeichen: O) hatte sich festgesetzt.

Die Bedeutung des Sauerstoffs erkannte erstmals der englische Pfarrer und Universalgelehrte Joseph Priestley. Priestley wurde 1730 in der Nähe von Leeds in Großbritannien geboren. Er studierte Theologie, hörte aber auch Vorlesungen über Naturwissenschaften und Philosophie. Ab seinem 25. Lebensjahr war er als Pfarrer tätig. Später arbeitete Priestley als Privatlehrer. Er verfasste 1761 „The Rudiments of English Grammar“, eine Grammatik der englischen Sprache, die von älteren Sprachauffassungen abwich. Der amerikanische Staatsmann und Erfinder Benjamin Franklin, mit dem er 1766 in London zusammentraf, bestärkte Priestley in seiner Absicht, sich den Naturwissenschaften verstärkt zu widmen.

Wenige Jahre später führte Priestley seine historischen Versuche durch. Er stellte eine brennende Kerze in einen abgeschlossenen Glasbehälter. Die Kerze erlosch nach kurzer Zeit. Als er eine Maus in den gleichen Behälter brachte, erstickte sie nach einigen Minuten. Daraufhin setzte er Maus und Kerze zusammen in den Behälter. Die Kerze erlosch schneller als sonst. Offenbar benötigten Maus und Kerze den gleichen Bestandteil der Luft. Wenn aber auf der Erde ständig Verbrennungsprozesse stattfinden und gleichzeitig viele Lebewesen atmen, müsste dann nicht dieser Luftbestandteil rasch verbraucht sein? Im Rahmen weiterer Versuche machte Priestley die entscheidende Entdeckung. Er hatte einen Minzezweig in die Luft eingebracht in der zuvor eine Kerze erloschen war. Er konnte in der ursprünglich verbrauchten Luft eine Kerze erneut zum Brennen bringen. Die Pflanze hatte der Luft den entscheidenden Bestandteil wiedergegeben, der ihr durch die Kerze und die Maus entnommen worden war.

Priestley hatte damals unabhängig vom schwedischen Chemiker Carl Scheele den Sauerstoff entdeckt. Später entdeckte er das Schwefeldioxid, die schweflige Säure, die Stickstoffoxide, darunter das Lachgas, und 1799 das giftige Kohlenoxid. Joseph Priestley hinterließ zahlreiche Schriften über Politik, Religion und Wissenschaft. Er starb vor 200 Jahren, am 6. Februar 1804 in Nothumberland im US-Bundesstaat Pennsylvenia.

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© 2004 Rudolf Öller, Bregenz